¿Puedes enseñar a los jóvenes delincuentes a meditar?

Toda la prisión está parada. Hemos estado sentados en una sala de deportes vacía con colchonetas de yoga y cojines de meditación durante algo más de una hora y esperando. Un guardia nos dice que ha habido una gran pelea entre los presos. Nadie se puede mover dentro o entre edificios hasta que la situación se haya calmado. Ni siquiera los participantes de nuestro taller. Después de otra media hora de retraso, el grupo nos es entregado y podemos empezar.

La mitad de las caras que conocemos de ayer, la otra mitad es inesperadamente nueva. Dos de los muchachos parecen agitados, aparentemente fueron parte del argumento. Los dos se miran inmóviles y visiblemente irritados desde los lados opuestos de la habitación. La tensión se puede agarrar con las manos. No necesariamente las condiciones ideales para llevar meditación y atención a los jóvenes presos.

Es el segundo de tres días de nuestro seminario “Movimiento y Meditación” en Rikers Island, una isla en el East River entre los distritos del Bronx de Nueva York y Queens, el complejo penitenciario más grande del mundo. La violencia entre los reclusos es común, el 80 por ciento de hasta 17.000 reclusos son supuestamente drogodependientes. La serie documental de Netflix “Time: The Kalief Browder Story” cuenta la historia de un joven que equivocadamente pasó tres crueles años aquí. Después de su estancia en Rikers se quitó la vida. El alcalde Bill De Blasio quiere reducir a la mitad el número de presos y cerrar la isla en los próximos diez años.

Estoy aquí con Knox Robinson, un entrenador y cofundador del equipo directivo de Black Roses NYC, y el Dr. Brett Maricque, neurocientífico y parte del Programa del Centro de Justicia de la Universidad de Columbia. Knox y yo llevamos más de dos años impartiendo talleres sobre deporte y meditación. Ofrecemos los cursos como parte de mi sello deportivo District Vision, que fundé en diciembre de 2015 con mi compañero de escuela Tom Daly.

Mientras tanto los banqueros, políticos y atletas de alto nivel también meditan

Hace diez años, cuando se hablaba de meditación o atención, esto fue rápidamente etiquetado como esoterismo del Lejano Oriente. Hoy en día, las ventajas de la práctica regular de meditación son bien conocidas, desde la reducción a corto plazo del estrés hasta el aumento de la felicidad a largo plazo que puede surgir de la neuroplasticidad. Mientras tanto, no sólo meditan yoguis y budistas, sino también banqueros, políticos y atletas competitivos. Muchas personas usan aplicaciones como Headspace o asisten a eventos de The Big Quiet, The Path o Inscape. Tanto las nuevas tripulaciones como los eventos de meditación a menudo se preocupan ante todo por el intercambio social. En el deporte, los resultados emocionales palpables a menudo se producen con muy poca antelación, debido principalmente a la acumulación de endorfinas en el cerebro. En la práctica de la meditación puede tomar un poco más de tiempo. En District Vision, combinamos ambas disciplinas porque creemos que funcionan perfectamente en armonía.

Cuando el Dr. Maricque se enteró de nuestro programa, inmediatamente sugirió al grupo de 16-21 años de edad con el que trabaja en Rikers Island. Ha habido varios intentos de ofrecer programas de atención en esta infame prisión. Hasta ahora sin mucho éxito. Muchos de los niños sufren de traumatismos crónicos, y es difícil que se queden quietos durante unos minutos. Para reducir los brotes de violencia, reciben medicamentos psicotrópicos graves. Nuestro taller es un nuevo intento.

Cuando llegamos a Rikers trabajamos con un total de cinco controles de seguridad. Cada día les explicamos a los guardias de cada esclusa por qué estamos aquí y les mostramos las diferentes acreditaciones de la Universidad de Columbia. A menudo la gente se ríe burlonamente. iPhones no se les permite entrar, iPads bastante divertido. Entrar en la prisión tarda una hora. En su interior parece un pequeño pueblo o más bien una base militar repleta de alambradas y torres de vigilancia. El complejo consta de 15 casas diferentes.

En primer lugar, tienes que demostrarte como prisionero cooperativo para poder participar en los diferentes programas (desde música hasta neurociencias). En el edificio que se nos asignó, parece una escuela anticuada, excepto que las pocas ventanas están asadas. Huele a pisos de plástico desgastados y productos de limpieza. Nos envían a uno de los pabellones deportivos, limpiamos sillas laterales para hacer espacio para las esteras de yoga y los cojines de meditación. Todos deben sentarse de espaldas a la pared para sentirse lo más protegidos posible.

El primer día del seminario, nuestros casi 20 participantes llegan en pequeños grupos, en el departamento naranja de trajes correctivos y esposas, a los que se les permite despegar durante el taller. Al principio todavía estamos muy nerviosos y nos presentamos a los chicos individualmente. Son accesibles y parlanchines, quieren saber por qué estamos pasando aquí la tarde voluntariamente y si mañana podemos traer dulces. El jugador de baloncesto LeBron James es su héroe, Donald Trump se ríe mucho de él. La mayoría de ellos son de piel oscura y crecieron en el Bronx, Queens o Brooklyn. Esperan aquí su veredicto porque no pueden pagar su fianza (normalmente menos de 1000 dólares).

¿Cómo terminaron aquí? Robo, drogas, violación. Sin embargo, a menudo sólo se trata de delitos penales como chantajear o orinar en público. Con las políticas implacables introducidas por el alcalde Guiliani en la ciudad, Nueva York se volvió limpia y segura. La otra cara de la moneda son muchos hombres jóvenes, cuyas vidas se descontrolan antes de que empiece realmente. Sus rostros parecen extremadamente jóvenes, su postura está marcada de vez en cuando en Rikers. Pero al menos los que están aquí se sienten como algo nuevo. Algunos ya han tratado de meditar por su cuenta, otros están deseando algún cambio.

Después de una breve discusión en grupo para introducir nuestro tema, empezamos con el programa de Knox. Nos movemos en el lugar y en círculos, luego a través de una serie de ejercicios de acondicionamiento físico para que todos suden. Al principio, es bastante inquieto y nos resulta difícil mantener a todos motivados. Como de costumbre con los niños de esta edad, los más débiles del grupo se ríen de ellos. La energía en la habitación cambia bruscamente con el cambio de guardias. Las tensiones y las interacciones entre ellos y los prisioneros no son transparentes para nosotros, pero dan forma a la isla de Riker en cualquier momento. A veces dos guardias se sientan en la puerta y miran el espectáculo de cerca, a veces no hay nadie.

Después de 45 minutos, cuando convencimos a casi todos los participantes del programa, la medicina es servida repentinamente por el personal de la prisión. Algunos necesitan tragar 10 píldoras diferentes. Después lo intentamos de nuevo, pero con interrupciones constantes el primer día sigue siendo difícil prepararnos para los ejercicios de respiración profunda. Nos adherimos a posiciones de yoga muy activas, como el saludo al sol con diferentes posiciones y posturas guerreras, que también son posibles en un ambiente de fondo agitado.

Un chico tiene todo el brazo lleno de cicatrices, algunas relativamente frescas

Después de la pelea y el retraso, el segundo día parece ser aún más difícil. Un niño que participó con entusiasmo el día anterior es hoy apenas reconocible: Su gesto se transforma, sus ojos parecen espeluznantes. Otro recién llegado tiene todo el brazo lleno de cicatrices, algunas de ellas bastante frescas. Los dos permanecen fijos en sus colchonetas. Mientras el resto del grupo empieza con el programa deportivo, yo les hablo. El joven cicatrizado sólo quiere meditar en silencio y no moverse, el otro no quiere hablar hoy.

El gran avance viene con el ejercicio de soporte de manos. Aquí los chicos se enfrentan a sus propios miedos. Después de que los han superado y dominado el ejercicio juntos, están todos allí a la vez y se divierten con él. Después, trabajamos juntos hacia un trabajo de meditación más pasivo y silencioso. Todo el mundo empieza con los ojos abiertos. Si se siente lo suficientemente seguro, también puede cerrarlo. Durante el último cuarto de hora se nos permite apagar la luz en la habitación, y sólo se pueden ver unos pocos rayos amarillentos cayendo de los focos fuera de la habitación. Olvidaremos dónde estamos por unos minutos. Todos están con él, con su aliento. Algunos de los guardias miran desde el pasillo a través de una pequeña ventana en la puerta y se maravillan:”Este completo silencio no suele ocurrir aquí. Cuando la luz vuelve a encenderse, el aire se transforma: 20 luchadores solitarios se han convertido en un equipo.

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